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Peut-on faire de la voile dans l'espace ?

Le projet Breakthrough Starshot

Atteindre les étoiles, trouver de nouvelles planètes habitables

Bravo ! Si vous √™tes arriv√© jusqu'ici, vous en avez d√©j√† appris beaucoup sur les voiliers solaires. Mais allons encore plus loin avec le projet Breakthrough Starshot : au del√† du syst√®me solaire, dans le syst√®me plan√©taire d'Alpha du Centaure.

Breakthrough Starshot est un des projets de Breakthrough Initiatives, un programme d'exploration scientifique et technologique dont l'objectif est de tenter de r√©pondre aux grandes questions de la vie dans l'univers : Sommes-nous seuls ? Y a-t-il des mondes habitables dans notre voisinage galactique ? Pouvons-nous atteindre les √©toiles ? Breakthrough Initiatives a √©t√© fond√© en 2015 par Yuri et Julia Milner, avec le soutien de Stephen Hawking et Mark Zuckerberg.

Breakthrough Starshot est un programme de recherche et d'ingénierie de 100 millions de dollars, dont l'objectif est de démontrer la faisabilité d'une nouvelle technologie destinée à permettre des vols spatiaux inhabités et ultralégers à 20% de la vitesse de la lumière. Elle doit jeter les bases d'une mission de survol d'Alpha du Centaure d'ici une génération.

L'id√©e initiale est d'utiliser des mini-voiliers solaires tr√®s l√©gers (1 g) avec des voiles de 4 m². En faisant des simulations, on se rend tr√®s vite compte que la lumi√®re fournie par le soleil est largement insuffisante. Par exemple, m√™me si on arrivait √† maintenir la m√™me pouss√©e qu'au niveau de la Terre jusqu'aux confins du syst√®me solaire (4,5 milliards de km), la vitesse atteinte ne serait que de 2 miliions de km/h, soit 0,2% de la vitesse de la lumi√®re.

Pousser les voiles avec des lasers

Il nous faut donc une source de lumière bien plus puissante que le soleil. Et nous l'avons: ce sont les lasersComment fonctionne le laser. En poussant les voiles avec des lasers suffisamment puissants, on peut leur faire atteindre en très peu de temps la vitesse voulue.

Par exemple, en utilisant cette autre page de simulations, vous trouverez qu'un laser de 5 GW poussant un tel voilier pendant 10 min permet d'atteindre 20% de la vitesse de la lumi√®re, et d'atteindre Alpha du Centaure et ses exoplan√®tes en 22 ans. Mais les d√©fis technologiques sont immenses: mettre dans un seul gramme des technologies utiles (cam√©ra, √©metteur, etc.), construire un laser d'une puissance telle qu'il faudra plusieurs centrales nucl√©aires pour l'alimenter, diriger le faisceau vers les voiles et les suivre pendant les millions de kilom√®tres de la phase d'acc√©l√©ration, ...